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【影片】漫遊太空20年 卡西尼撞土星自毀

編譯崔敬熙/綜合外電報導

 13年來帶給科學家有關土星系統無數新發現的「卡西尼號」太空船,臺北時間15日19時55分將迎來壯烈的「大結局」(Grand Finale),於燃料殆盡前衝入土星大氣層自毀。而在如璀璨流星消失前,「卡西尼號」還將奮力把天線朝向地球,送出珍貴的土星大氣層數據,完成其20年太空生涯的最後貢獻。

 1997年發射升空的「卡西尼號」,2004年6月30日首度進入繞行土星軌道,原本預定的4年主任務結束時,又2度延長土星之旅,帶來包括土衛二「恩西拉達斯」有地熱活動海洋、土衛六「泰坦」有液態甲烷海等重大發現,揭露太陽系中還有其他可能孕育生命的星球存在。

 然而隨著「卡西尼號」調整航向用的燃料即將見底,若繼續置之不理,可能發生任務管制人員失去對「卡西尼號」控制的危險,為了避免「卡西尼號」墜落於土衛二或土衛六上,破壞其原有環境,美國航太總署(NASA)決定讓「卡西尼號」葬生土星大氣層中。

 「卡西尼號」也自4月起開始撰寫它精采人生的最高潮篇章,以週為單位地穿梭土星與土星環間約2000公里寬地帶,開創人類探索這塊神秘區域的先河。在此過程中,「卡西尼號」有時緊貼土星環繞行,有時堪堪擦過土星的外大氣層,儘管任務團隊對其風險了然於心,但這些大膽之舉絕非任務未進入尾聲的太空船所能為。

 最終,當「卡西尼號」以時速11.3萬公里墜入土星北緯10度左右大氣層時,推進器將竭力與土星厚重的大氣層對抗,在燃燒解體前把寶貴數據傳回地球,提供未來土星研究的更多資訊。

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