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軍事論壇

【軍事論壇】淺論「超級大黃蜂戰機」角色與未來發展

在F-35C全面服役之前,F/A-18E/F仍是美國海軍的當家主力殺手,持續捍衛美軍在海權、空權,甚至印太區域的優勢。(取自美國海軍網站)
在F-35C全面服役之前,F/A-18E/F仍是美國海軍的當家主力殺手,持續捍衛美軍在海權、空權,甚至印太區域的優勢。(取自美國海軍網站)

◎宋 磊

  F-18E/F超級大黃蜂戰機(Super Hornet)是美國海軍主力艦載機,每艘航艦飛行聯隊上配有4個戰術打擊中隊,每個中隊配有12架F-18E/F戰機,是航艦空優主力,雖然海軍版的F-35C已服役,但數量仍不足,目前美國海軍艦載機聯隊仍是超級大黃蜂的天下。

 取代F-14成美航艦空防主力

  由於前蘇聯解體,美國海軍整體預算遭受大幅度刪減,原先A-12匿蹤攻擊機因預算嚴重超支,加上機體過重與研發時程一再延宕等因素,導致後來整體計畫結束。

  當時服役中的F-14戰機因操作成本與性能不符合21世紀潮流,美軍也無意願針對龐大F-14機隊進行性能提升,海軍在探索下一代主力艦載機時,為找出符合研發生產成本,同時兼顧F-14戰機強大的「攜彈量」與「作戰半徑」,決定以F-18C/D進行改良,將其型號稱為F-18E/F「超級大黃蜂」。在機體設計上,F-18E/F機翼下派龍高達5個,除成為艦隊防空主力,空戰、海戰與支援地面部隊的任務同樣勝任。為提高作戰半徑與效益,將F-18E/F的燃油攜帶量從C/D型14440磅提高到17747磅,同時將其機背設計成能夠攜帶「適型油箱」,增加燃油攜帶量,兩側的進氣道也做出修正,改為「加萊特進氣道」。相較於F-18C/D,超級大黃蜂更為有效降低戰機「雷達截面積」,並換裝雷神公司的APG-79(V)4 有源電子掃描陣列雷達,提供更優異出色的空對空和空對地能力。

  在武器掛載上,機翼下派龍架可依據任務隨時調整,攜帶主動雷達導引的AIM-120空對空飛彈,短程的AIM-9響尾蛇空對空飛彈,半主動雷達導引的中程AIM-7麻雀空對空飛彈,由於F-18E/F的翼面較F-18C/D大約25%,因此在燃油、武器攜帶種類更為多元,配合最新款的中程空對空飛彈,F-18E/F具備更強大的視距外作戰能力,成為艦載機主力機種,2001年至今已有超過600架F-18E/F服役於美國海軍,隨著F-35C戰機陸續加入,形成「傳統-匿蹤戰機」的任務搭配,戰力更多元化。

 無論是傳統的對海作戰,或是空優與登陸戰,艦載機皆扮演舉足輕重的角色,面對高頻率的反恐戰爭、區域性衝突,甚至嚇阻核武威脅,超級大黃蜂已是不可或缺的角色,不但能在亞太區域看見超級大黃蜂的身影,面對F-35C戰機的高成本和緩慢的交機速度,F-18E/F仍將為艦載機聯隊中最重要的空優、制海機種,根據2018年美國國防部公布的資料,F-18E/F每小時操作成本約11475美元,EA-18G為10618美元,遠低於F-35C約18501美元,更加深美軍對其仰賴與信任,為此相關的性能改良計畫於2013年開始進行,讓超級大黃蜂整體戰力獲得升級。

 鑑於F-18E/F已是美國海軍主力,為達到通用性與成本控管,相關的衍生機型與後續型號備受關注,舉例而言,為汰換「EA-6B徘徊者」電戰機,F-18E/F改裝成「EA-18G咆哮者」電戰機,該機於2009年正式加入美國海軍服役,機翼與機腹下,總共能掛載5個電戰莢艙,能依任務需求,執行對空、對海與反雷達的電戰任務,其最大飛行速度為1.8馬赫,在現代戰場上自然擁有更多機會進行脫離,生存性遠比EA-6B強韌。

 升級版Block 3增加使用年限

 為因應戰場上的變化,以及符合美國海軍的作戰需求,加上海軍艦載機版的F-35單價仍然高昂,F-18E/F Block 3可服役至2030或2040年後。波音公司針對現有的F-18E/F進行大規模改良計畫,F-18E/F Block 3應運而生,也被稱為「先進超級大黃蜂戰機」(F-18 Advanced Super Hornet)。

 該計畫自2013年開始執行,基本的改良包括:機背加裝2具容量高達3500磅的「適型油箱」,使F-18E/F的作戰距離延長到3500公里,大幅增加其作戰半徑。雖然F-18E/F Block 3本身並非匿蹤型戰機,但為求其戰場存活與科技優勢,除機型的設計更為簡潔,戰機中線與兩翼可掛載匿蹤型的武器莢艙,增加彈藥掛載量,同時增加其任務彈性。原則上匿蹤型的彈藥莢艙可攜帶傳統的AIM-120先進中程空對空飛彈、AIM-9響尾蛇短程空對空飛彈,更能攜帶JDAM、SDB等精確炸藥,讓整架戰機的雷達訊號再降低50%,大幅提高其戰場存活率。

 此外,為增加戰機使用年限,「先進超級大黃蜂戰機」飛行壽命高達9000小時,早期的350架F-18E/F Block 2戰機只有大約6000小時,只要採購少量的新機型便能讓F-18E/F持續服役。再者 ,為使「先進超級大黃蜂戰機」能夠適應戰場變化,該機配有「作戰網路」與「新款的彩色面板」,最新的機上電腦稱為DTPN(Distributing Targeting Processor Network),讓戰機提高處理戰場上複雜的訊息速度與工作效率。另為增加「先進大黃蜂戰機」的推力表現,特別安裝奇異公司生產的F414-GE-EPE升級版發動機,其推力甚至達到26400磅,能為整架戰機提升至少20%推力,優異的發動機將為戰機帶來燃料的高效率使用與優異的飛行表現,還可改裝為加油機,為僚機增加續航力。

 仍身負重任 捍衛美軍優勢

 2019年3月美國國防部宣布以40億美元向波音採購78架最新升級版本F/A-18E/F Block 3戰機,原則上未來10到20年仍會見到「超級大黃蜂戰機」的身影。放眼望去,美軍最大假想敵─中共海軍,無論是早年的F-18E/F Block 1、2戰機,或是改良版Block 3,直接面對的不但是中共海軍艦艇,還包括中共艦載機。不過,雖然現階段中共海軍已有自製航艦與艦載機,但受限於技術與研發時程,殲15戰機無論在外型設計、航電系統、作戰半徑、載彈量等均無法與美軍的F-18E/F相比,原因在超級大黃蜂不但有過實戰經驗,對於基本的戰場環境設計有一定優勢,面對亞太地區的情勢加溫,未來仍能見到超級大黃蜂稱霸海上空域的場景,配合F-35C航艦起降特性,超級大黃蜂戰機仍然身負重任,持續捍衛美軍在海權、空權及印太區域的戰力優勢。

 二手超級大黃蜂 仍很搶手

 近期澳洲政府因為採購F-35戰機,將部分F/A-18E/F提前退役,加拿大軍方因而向澳洲購入18架二手超級大黃蜂戰機。歐洲方面,傳出德國放棄購買F-35戰機,將在EF-2000颱風戰機與F/A-18E/F超級大黃蜂戰機中二選一。2018年3月科威特政府決定以12億美元(約新臺幣347.7億)經費,向波音採購28架單雙座F-18E/F超級大黃蜂戰機,替換既有但老舊的「大黃蜂」機隊,能讓生產線再次延續至2025年,讓這款知名戰機繼續成為波音的熱門外銷商品之一。

  在F-35C全面服役前,超級大黃蜂仍是美國海軍的當家主力殺手。這也表示未來幾年美國將有一批剛退役的戰機要找尋買家,F/A-18E/F被公認為「俗又大碗」,性價比甚優,因此在美軍逐步汰換之際,F/A-18E/F勢必為搶手貨,持續在美國以外的國家擔任捍衛領空的第一線戰機。 (作者為軍事作家)

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