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「關鍵少數」主角原型數學家強生過世 享壽101歲

編譯王光磊/綜合外電報導

 在1950年代,克服種族與性別歧視,精確計算出太空艙導航數據資料,成就美國「水星」、「阿波羅」等關鍵太空計畫的女性數學家與物理學家強生24日過世,享壽101歲,美國太空總署(NASA)署長布萊登斯坦與美國副總統彭斯親自推文哀悼,稱其為「真正的美國英雄」。

 強生從小就展現優異的數學能力,18歲就從大學畢業,並且成為西維吉尼亞大學首位非裔女性研究生,而後因緣際會加入「國家航空諮詢委員會」(NACA,即NASA前身),當時的計算機體積龐大還無法負荷變化多端的航空運算工作,因此絕大部分計算工作都由人力計算。

 NASA成立後,強生進一步克服歧視,展現自己對太空飛行軌道的運算長才與精確度,她不只計算出美國首位進入太空的太空人薛帕德的飛行軌跡,當NASA首度使用電子計算機計算軌道時,參與是次任務、首位繞地球公轉的太空人葛倫要求NASA委請強生驗算結果,不然他「拒絕升空」,凸顯她在早期太空任務中,擔任無比重要且關鍵的角色!

 強生在NASA一直任職到1986年,協助相關電子計算機與電腦的研發,確定了阿波羅11號登月的飛行路徑,也確保了阿波羅13號事故時太空人的返家路線,甚至研發了太空用觀測系統,讓太空人能在太空中準確確定自身所在位置;在她生涯後期,還曾參與太空梭、地球資源衛星與可能的火星登陸等計畫。

 強生在2015年獲頒平民最高榮譽:總統自由獎章,2016年NASA將維吉尼亞州蘭格利研究中心的計算驗證大樓以她的名字命名,去年則進一步將其獨立驗證單位(IV&V),改名為「凱薩琳‧強生獨立驗證機構」,而她與其他非裔女性在NASA奮鬥的故事,也被改編為電影「關鍵少數」。

 一如布萊登斯坦的悼念推文,強生不只在人類太空開拓的關鍵時刻一肩扛起成敗角色,她無畏外在歧視,堅定自己道路的精神,也將永遠名留青史。

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