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【軍事論壇】輕型航艦任務多元 區域戰力要角

日本海上自衛隊籌獲F-35B和改造「出雲級」的主要目的,在於強化遠洋作戰能力,藉此維繫海上交通線通暢。(取自海上自衛隊網站)
日本海上自衛隊籌獲F-35B和改造「出雲級」的主要目的,在於強化遠洋作戰能力,藉此維繫海上交通線通暢。(取自海上自衛隊網站)

◎陸克強

 近年具備短場起降航艦任務與功能的航艦(直升機護衛艦),逐步轉換類同正規輕型航空母艦與兩棲突擊艦的趨勢愈來愈明顯。不僅是噸位、艦體構型和戰鬥系統都跟著同步升級,具備短場起降航艦和F-35B垂直升降戰機的出現,更是讓許多原本無力問鼎航艦俱樂部的國家,決定納編此類航空戰力載台的決心。

  新一代短場起降航艦,雖然在名義上是以兩棲突擊艦為主,但從強調艦載機操作能力的全通式甲板構型設計來看,許多概念其實從下水之初,就是以籌獲F-35B後,升格為輕型航艦的可能性為前提。日本在2019年度編列預算採購F-35B和改造現役「出雲級」直升機航艦之後,澳洲「坎培拉級」兩棲攻擊艦的服役,和東亞同盟日漸升溫的緊密關係、印太周邊的對峙態勢和美國強化印太司令部的舉措來看,東亞的海空冷戰競合已再次開展,而短場起降航艦也將扮演要角。

  技術門檻、操作成本較低

  搭載短場/垂直起降定翼機的輕型航艦的應用,在80年代福克蘭戰役中獲得令人刮目相看的戰果,令許多中小國家海軍,亦有意採購此類航艦。而美國海軍在冷戰中期,也曾經提出類似的制海艦概念,以短場/垂直起降定翼機和反潛直升機,強化船團護航和反潛作戰。

  由於不需昂貴複雜且技術難以取得的蒸氣彈射器,以及夠長的飛行甲板,因此輕型航艦不僅在設計建造上所需的技術門檻較低,操作維持費也比傳統航艦低廉許多。特別是在甲板方面,由於艦載機可以垂直起降,因此甲板所需要承受的應力,比起傳統航艦要小許多,這代表甲板結構重量可大幅降低,連帶減輕維持艦體穩定性問題。由於傳統航艦重心偏高的原始設計使然,因此要增加艦體穩定性最根本的解決方法,就是增加艦體吃水寬度,讓艦體有足夠的穩定裕度,但這也代表傳統航艦排水量只增不減。特別是艦載機進入噴射化時代,機體重量不斷增加,新一代超級航艦在兼顧航行穩定性和艦載機操作需求的考量下,排水量幾乎都是以8至9萬噸起跳,後來更突破10萬噸大關。就算是英法等國建造的中型航艦,排水量也都在4萬噸上下。換言之,傳統航艦在穩定性和艦載機尺寸限制下已經走向愈來愈大的不歸路。

  相較之下,操作短場/垂直起降定翼機的輕型航艦,艦體建造設計比傳統航艦簡單,加上艦載機具垂直起降能力,起飛相對風速要求也更寬鬆,不僅在艦體設計的寬容度大,主機出力限制也不比傳統航艦嚴格。像是英國「無敵級」輕航艦排水量就在2萬噸上下,因此主機可以直接沿用一般船用燃氣渦輪機,不需要為追求高速和彈射器需要而使用大出力主機,連帶大幅降低建造和操作成本。以日本海上自衛隊為例,「出雲級」直升機航艦初始就是以強化航空戰力為優先,因此飛行甲板長度增加為248公尺,比「日向級」增加51公尺,排水量也增加5500噸,滿載達到27000噸,已經和中小型航艦相去無幾。由於飛行甲板面積大幅增加,因此「出雲級」可同時讓5架直升機進行起降,增加艦載機的出勤效率。除甲板面積增加外,「出雲級」在設計上另一特點,就是修改升降機位置。「日向級」將2具升降機都安裝在甲板中線,占用甲板上起降作業點的部分空間,導致在進行調度作業時會對4個起降點中的2個造成影響。

  為了解決這個問題,「出雲級」將艦島後方的升降機,改為美國航艦慣用的舷側升降機,雖然舷側升降機較易受到海象影響,但是可空出更多甲板作業面積,也減少對起降作業的干擾。同時舷側升降機對於艦載機的尺寸限制寬容度較大,使艦載機在「出雲級」甲板操作更具彈性。

 成為側翼和後方輔助兵力

 目前隨著F-35B完成初始作戰能力(IOC)驗證後,傳統輕型航艦頓時鹹魚翻生,再次成為注目焦點。原因無他,就是因為F-35B不僅具有和傳統定翼艦載機分庭抗禮的飛操性能,且具備僅次於F-22的匿蹤設計,完全打破過去短場/垂直起降戰機性能不強不弱的刻板印象。換言之,只要是在設計時已經考量F-35B操作需求的多功能兩棲突擊艦,未來在必要時,都能搖身一變成為輕型航艦執行艦隊防空和有限度對地打擊任務。而且從美國海軍公布的相關測試資料可以發現,F-35B不需滑跳甲板就能有效執行短場起飛。

  這代表只要甲板承重、耐熱係數、機庫大小和升降機載重能夠滿足F-35B操作需求,現役多功能兩棲突擊艦就能夠直接操作F-35B,不需額外修改,這形同讓美國盟邦在有需要的狀況下,能夠擁有海上航空兵力作業能量。雖然在戰力上,仍不及美國超級航艦,但是卻能夠作為側翼和後方的輔助兵力,特別是在船團護衛和離島規復作戰中更具價值。當然培養艦載機操作能量非一蹴可幾之事,但若是有累積多年航艦操作經驗的美軍,給與技術指導並且協訓空地勤人員,成軍速度自然會加快許多。

  作戰想定與實際限制

  雖然以兩棲突擊艦為名的短場起降航艦拜F-35B之賜備受矚目,但就作戰定位和實際限制來看,縱然有F-35B打破艦載機性能限制,在持續作戰和指管通情監偵(C4ISR)能力和艦載機數量上,仍舊不脫輕型航艦的限制。更有甚者,因為F-35B的系統較以往複雜,就算有洛馬原廠的自動後勤作業系統(ALIS)協助地勤人員進行保修作業,但零附件消耗和運輸,使沒有足夠遠洋後勤能力的海軍受到限制。而如果都是在東亞海域第1島鏈周邊執行戰備任務,那麼就預算觀點而言,與其耗費重金維持1支小型海上航空兵力,倒不如強化空中加油作業能量,延伸陸基戰機的打擊範圍更加實際。

 就長程戰略想定來看,在美海軍第7艦隊和陸戰隊持續駐紮東亞的現況下,盟邦的多功能兩棲突擊艦就算能夠操作F-35B,在戰力定位上來說,仍舊不脫自冷戰架構以來一脈相承的輔助兵力定位。因此與其對「出雲級」大作文章,倒不如從整體建軍用兵角度審視其所可能擔負的作戰任務想定。而且以現今東亞周邊局勢來看,如果能夠爭取周邊盟國提供轉降場或是建立協同作戰機制,其實維持海上航空兵力的實際意義相對有限。因此海上自衛隊籌獲F-35B和改造「出雲級」的主要目的,就是為強化遠洋作戰能力,藉此維繫海上交通線通暢。

 以海上航線護衛為主要任務

 因此配備F-35B的短場起降航艦最適合執行的任務,其實並不是正面對壘的大規模海戰,而是攸關續戰能力生命線的海上航線護衛任務。就任務性質而言,搭載F-35B的輕型航艦形同二戰時的船團護航艦,能夠提供一定程度的制空能力,不僅保護運輸船團安全,同時也讓執行反潛獵殺任務的直升機,能夠在不受敵機干擾的狀況下有效遂行任務。除了船團護衛,準戰時狀況下的離島規復,也是任務選項之一。這時輕型航艦任務形態就如同福克蘭戰爭的英軍「無敵級」輕型航艦,在短時間內確保離島周邊制空權,讓陸戰隊不受空中威脅,以機降或以兩棲突擊載具進行登陸作戰。

  具備戰機短場起降的輕型航艦,除美國兩棲突擊艦,日、韓、澳、中共、英、法、俄等國都有現役,未來更新一代短場/垂直起降戰機的持續發展,輕型航艦將成為區域戰力的必備船艦。(作者為軍事作家)

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